用UIPath评估RPA的时间与价值

用UIPath评估RPA的时间与价值插图

数十年来,企业一直在围绕应用程序组织工作。但是,随着业务转型,工作流可能会陷入应用程序限制中。机器人流程自动化(RPA)工具使企业可以在用户工作时集成应用程序,从而打开自动化,扩展和重构工作流的机会,从而提高应用程序,用户和业务的生产率。如果RPA供应商提供简单而强大的社区支持,则这是一种将应用程序与业务联系起来的新方法,这为新型编程人员打开了大门。

与彼得·伯里斯(Peter Burris)

几十年来,企业购买了打包的应用程序,这些应用程序使业务流程自动化。但是这些应用程序的边界使它们所支持的流程变成了操作约束。例如,ERP管理从订单到现金的流程,CRM管理从客户到客户的流程。将它们整合在一起已被证明是困难且昂贵的,但是在日益数字化的世界中,企业必须找到一种提高市场响应能力和运营效率的方法,这需要不断改进核心流程和工作流程。

技术行业已经进行了许多尝试来解决此问题。例如,在90年代末和2000年代初,企业应用程序集成(EAI)是通过各种不同的接口类型(包括远程过程调用(RPC),队列和其他机制)集成多个应用程序来桥接这些孤岛的方法。挑战在于,应用程序的定制程度很高,以至于每个连接都需要定制开发,并最终进行维护。尽管EAI解决了企业绝对需要的问题,但通常它需要熟练的程序员付出巨大的努力,并且花费了数月(如果不是数年)的瀑布式计划和开发。而且,采用的接口通常无法重用,

同时,企业还试图使用桌面生产力应用程序作为构建块来开发应用程序。一些桌面开发方法使用“通过示例编程”,脚本语言或两者的某种组合。这些工具的优势在于,它们在“工作点”(即应用程序实际产生价值的用户界面)上运行,而不会深入到应用程序基础结构的意粉中。因此,开发工作可以在创建软件的开发人员专家和自动化的工作领域的业务人员专家之间更加协作。在某些情况下,该工具非常简单,可以由业务分析人员使用,而IT开发专业人员(例如,电子表格应用程序宏)的贡献很小。

两种方法一直沿用至今,但是尚未将每种方法中的最好方法结合在一起,以更好地集成更广泛的应用程序或更复杂的流程组合。但是,新型工具“机器人过程自动化”(RPA)有望改变这一状况。RPA工具使用示例编程方法在工作点集成应用程序。但是,为了包括企业应用程序,RPA必须能够与最终用户可以访问的几乎所有应用程序一起使用。建立在桌面应用程序,Web应用程序和企业应用程序上的RPA应用程序是一种自动化业务流程的新方法。开发人员将能够相互集成企业应用程序以及桌面应用程序,而最终用户以前必须手动将它们桥接在一起。

在评估RPA工具时,开发人员应考虑以下因素:

  • RPA可以为企业应用程序开发“打开缝隙”。通过示例学习了脚本或编程的开发人员现在可以构建跨企业应用程序(例如SAP),可通过Web浏览器访问的应用程序和/或Citrix等应用程序虚拟化平台以及桌面生产力应用程序的新解决方案。
  • RPA缩短了实现价值的时间,但是复杂性仍然很重要。UIPath可以通过开箱即用的示例生成程序代码。定义使用场景的范围越窄,实现价值的时间就越短。但是,刚接触该工具的人仍然必须掌握许多针对存在的边缘条件的选项,以支持其与几乎所有应用程序一起使用的能力。结果,由于开发人员必须手动概括自动生成的代码,因此实现价值的时间变长,即使代码包含在视觉工件中也是如此。
  • 社区支持将加快RPA的采用和实现价值的时间。在任何软件领域,经验都很重要。在某些传播因素的影响下,关于数字技术的知识共享的速度会极大地影响哪些软件工具得失。RPA工具可用于增加能够执行更简单的开发任务的用户群的规模,并提高必须深入解决问题的专业开发人员的工作效率。RPA本身并不会神奇地将公民变成开发人员,就像数据可视化工具将业务分析师变成数据科学家一样。但是,RPA的目标应该是缩短实现价值的时间,增强开发人员/领域专家的协作以及增强敏捷性实践。强大的社区上市模式使所有这些工作变得更加容易。

RPA可以为企业应用程序开发“打开大门”

RPA工具使用许多产品中的应用程序UI元素,并将它们转变为可靠,高性能和安全的自动化和集成点。

通过自动化点,RPA可以提高现有流程的效率。在过去所有数据捕获和呈现都是通过人工操作员在GUI表单和仪表板之前进行的,RPA可以扩大人员的工作量,或(对于某些类别的非机构任务)用可编程的工作流代替人工操作员。此外,RPA的按示例编程样式可以加快实现这些新工作流的价值实现时间。最后,我们的研究表明,RPA工具可以增强敏捷方法的功能-实际上,如果RPA加速了实现价值的时间,从而加强了复杂应用程序开发的迭代性质。

这是三个有力的主张。但是,其他工具无法兑现这些承诺。我们联系了三个RPA供应商-Automation Anywhere,Blue Prism和UIPath-来测试和验证每个建议。只有一个供应商,UIPath,做出了回应。因此,我们使用UIPath作为总体RPA价值实现时间评估的基础。

通过使用RPA的可编程性,可以​​直接解决表单上的每个字段(参见图1),从而减少或消除了手动输入数据的麻烦。不仅可以对表单进行编程,而且RPA使得过程非常简单。开发人员通过示例进行编程,RPA生成视觉工件,这些视觉工件指示如何处理程序中的每个字段或步骤(请参见图2)。每个视觉工件都具有默认行为。但是开发人员还可以通过一组丰富的属性来非过程地自定义行为。

深入了解表单可以显示RPA工具如何以其他方式简化可编程性。UIPath可以收集那些单独的表单字段?传统的开发人员工具很难访问(对于SAP示例,请参见图2)。熟悉可编程GUI(无论是Windows本身还是Web浏览器内部)的开发人员都知道,他们必须导航复杂的对象层次结构,有些对最终用户可见,而有些则不可见。为了提供简单的可编程性,RPA工具可精确地确定对象在层次结构中的位置,而无需导航代码。UIPath Explorer是UIPath Studio的一部分,该工具会自动突出显示HTML文档元素的复杂树中的一个元素(请参见图3中的左侧窗口)。

尽管RPA工具通过GUI集成应用程序存在一些挑战,但我们发现使用应用程序供应商的可扩展性和集成选项要困难得多。在最佳情况下,跨企业应用程序集成业务流程始终是真正的挑战。API通常具有很大的表面积,需要大量的培训才能掌握。但是,它们的最大优点之一就是稳定性。API代表与开发人员的合同。供应商可以向API添加功能,但是除非他们提前几年发出警告,否则他们绝不能破坏它们。即使使用能够访问多个应用程序的综合性和可访问性的API以及经验丰富的顾问来进行集成工作,该工作仍将是冗长,昂贵且非常脆弱的,需要不断进行开发。结果是,

针对GUI表单进行编程并不像对API进行编程的更常规方式那样稳定。但是它可以更容易访问。GUI显示其功能。但是,它们通常比API更频繁地演进,这是为什么在非个人生产力应用程序设置中证明用户功能上的工作点集成困难的一个关键原因。即使GUI适度发展,RPA工具仍在使用一些巧妙的改进来继续工作。例如,光学字符识别(OCR)技术使RPA工具能够识别可标识UI元素的标签,即使这些元素在表单上四处移动。开发人员还可以相对于其他元素标识UI元素,以便它们具有某种锚点。

在没有RPA工具帮助的情况下针对GUI表单进行编程来导航UI元素并帮助保持稳定性甚至更具挑战性。考虑SAP的本机集成和可扩展性选项。对于使用相对较新的SAPUI5的SAP UI的那些部分,有HTML5。如果听起来比较吸引人,请参见图4中的屏幕截图,该屏幕截图显示了脚本需要访问特定表单。但是请注意,它仅显示设置所需的代码访问。黑色矩形表示开发人员必须在其中添加自己的代码的位置。在访问SAPUI5时,有大量的技术需要了解:Javascript,Jquery,Odata,OpenAJAX,CSS3,LESS,D3.js,ARIA等。如果开发人员需要访问UI中不存在的功能,则可以通过SAP的中间件网关或直接在DBMS上使用一组甚至更复杂的功能。

当您将所有挑战加在一起时,很清楚为什么企业很难通过端到端流程来提高其现有流程的效率。如果企业发现支持业务所需的其他配置,则重组这些流程将变得更加困难。

用UIPath评估RPA的时间与价值插图(1)

图1.一个示例SAP表单显示了GUI如何不仅显示信息,而且还提供其功能的可视化文档。

用UIPath评估RPA的时间与价值插图(2)

图2.构建用于访问SAP表单的UIPath程序的屏幕快照。每个框都与一个不同的字段关联。这些框具有默认行为的属性,可以进一步以非过程方式对其进行自定义。来源:UIPath SAP Automation教程的Wikibon屏幕截图。

用UIPath评估RPA的时间与价值插图(3)

图3. UIPath Explorer的屏幕截图,说明了它如何简化对具有非常复杂的层次结构的GUI应用程序的编程访问。来源:UIPath Explorer的Wikibon屏幕截图。

 

用UIPath评估RPA的时间与价值插图(4)

图4.此屏幕快照显示了设置表单及其基本功能所需的HTML和Javascript。与表单一起使用的实际代码是另一套复杂得多的代码。资料来源:SAP。

RPA缩短了实现价值的时间,但仍然很复杂

作为针对RPA的可访问性测试的一部分,我们使用了免费提供的UIPath Studio社区版本来进行概念验证。我们的示例涉及Wikibon的500多个报告库中的元数据维护。这些步骤包括附加到浏览器窗口,导航到Wikibon.com,以管理员身份登录,打开库中所有报告的列表,提取每个报告的所有描述性属性,然后将结果写入CSV文件。大多数步骤在图5的屏幕快照中可见。当该工具记录每个UI交互时,它会在中间窗格中生成一个带有UI元素剪辑的框。黄色突出显示的框实际上是一个循环,该循环收集每个报表的所有属性。循环一直持续到到达最后一个报告为止。

最值得注意的是,“公民开发人员”(在本例中为Wikibon分析师)甚至不必理解循环。一旦开发人员确定了第一个属性,UIPath就会知道它正在查看一个表并找出项目的所有属性。设置单个属性可以告诉UIPath要下载多少(如果不是全部)报告。实际生成这些步骤仅花费了几个小时的实验。UIPath具有相当丰富和可扩展的动作库,将其标记为活动。图5的屏幕截图左侧的图库显示了一些活动。Excel活动显示了该工具与应用程序中的本机数据结构和操作的集成深度。

那么处理异常呢?如今,异常处理以两种方式之一工作。首先,操作员要处理RPA程序无法自动化的内容。其次,开发人员可以将一些决策编码到工具中部分可见的分支构造中。在开发过程中,开发人员应该期望RPA工具能够结合更多的AI和机器学习,从而可以开始学习如何处理异常情况,而今天RPA可以生成循环和分支。

用UIPath评估RPA的时间与价值插图(5)

图5.此图显示了使用UIPath Studio的Wikibon概念证明的一部分。中心窗口显示了如何导航到Wikibon网站上所有报告的管理员存储库。以黄色突出显示的最后一个可见元素显示在循环中直到收集到最后一个报告之前,收集每个报告的所有属性非常简单。来源:UIPath Studio屏幕的Wikibon屏幕截图。

社区支持将加快RPA的采用和实现价值的时间

与大多数以开发人员为中心的工具一样,具有免费下载和自助服务简便性的免费增值定价模型支持整个“发现,学习,尝试,购买,推荐”生命周期。Wikibon发现UIPath Studio是此生命周期中最可访问的工具,尤其是需要自助服务的早期阶段。下表1显示了生命周期的一种变体。拥有该工具的大量开发人员有助于建立健康的生态系统。该生态系统又通过论坛等知识共享功能为开发人员提供支持。

如果目标是实现价值,并且越来越成为数字业务的目标,那么CIO应鼓励选择开发人员工具,以促进采用敏捷方法,提高内部开发人才的生产力,无论是在IT领域还是在业务,并自然符合DevOps惯例。Wikibon认为RPA工具不应强迫企业签订复杂的咨询合同。的确,RPA的主要承诺之一是它可以帮助缓解商业和专业服务公司之间日益复杂的依赖关系。速度至关重要。如果工具可以交付高质量的软件产品,那么复杂的合同,资源的部署,对期望和交付之间的差异的持续讨价还价,这就是速度的敌人。

生命周期阶段要求UIPath
取得RPA工具如何支持快速发现,获取和评估支持平台?可从网站上免费获得UIPath Studio社区版。拥有大量的培训视频资料库,进入评估阶段比阅读详尽的文档要容易得多。
部署方式RPA工具如何支持快速安装,配置和集成支持平台?一旦安装了Windows 10和最新的.NET运行时,UIPath Studio的安装时间就不会超过几分钟。开发人员可以下载其他“活动”,以与更多应用程序集成。安装这些程序也需要几分钟。
发展历程RPA工具如何支持利用支持平台的快速开发,测试和启动有用的自动化应用程序?UIPath Studio通过示例生成与开发人员编程相对应的可视工件。实际执行程序的机器人可以在笔记本电脑上工作,以便于测试。
运营化RPA工具如何支持快速配置,调度,扩展,加速,安全性,监视,报告,分析,审计,治理以及对自动化应用程序和支持平台的支持?此步骤不在我们评估的范围内。它需要访问企业应用程序和生产工作流程的基础结构。

表1:开发工具的生命周期在不同阶段需要不同的功能。但是,所有这些对于客户成功以及支持这些客户的生态系统都很重要。

RPA工具正在迅速成熟。负责使用企业应用程序创建自动化效率的开发人员可以首先使用RPA工具。该工具的可访问性使其易于在PoC形式下进行实验。早期的测试用例应侧重于自动化效率。通过更好地掌握,开发人员可以基于集成来自多个应用程序的UI点来处理新的业务流程配置。

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