谁在操控着RPA的未来?

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在工业领域,大部分机器人都是被设计成自动作业或是在命令引导下执行作业的工业机器。人类可以通过手工启动或者条件触发机器人开始,也可以手动停止机器人运行,但在机器人工作过程中却无法干预,更无法对其进行指导。

所以,对于工业机器人,“机器”的属性体现的淋漓尽致,可“人”的属性其实还有待挖掘!

“Cobot”是工业自动化领域的一个专用词汇,是“Collaborative Robot”的缩写,是“协作式机器人”的意思,指的是设计在共同工作空间和人类有近距离互动的机器人。

在挖掘“人”的属性这条路上,越来越多的厂商都在尝试提高前台机器人与人之间协同工作的能力,解决Cobot与人近距离协同工作中如安全、稳定性、友好性等一系列问题,并期待着像汽车取代了人力车夫、机械臂取代制造业工人、粮食收割机取代手工采摘者一样,未来让Cobot取代工业机器人。

那么,笔者做个大胆的预测,Cobot也许早已出现在我们身边,而RPA 可能正是这段历史的起点。

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在数据猿发布《RPA该不该狂欢?UiPath是不是榜样?》一文后,有读者留言:“RPA在外企才有市场,他们的系统落后,流程又臭又长,还不让改,只能RPA。灵活的企业升级系统,搞好自动化接口,留个手动批量上传的功能,哪来那么多RPA!”

在之前的一次采访中,某位受访者也直接表达了:“RPA只是工具,只有加上AI这个“大脑”才能带动”这一观点。

作为AI最快落地的触手之一,外界对RPA的看法似乎总带着点大学生看小学生解方程式的意味深长!

RPA虽然与人工智能强相关,但RPA最大的优点就是简单清晰,其并不像大部分人工智能那样“概念多、落地少、一到应用就画问号”。尤其,在面对外界对RPA的质疑时,其厂商们拿出的就是为了“解决问题”的态度,也让RPA的落地场景、产品形态格外清晰。

不管是海外市场的的UiPath、Automation Anywhere,还是国内声名鹊起的来也科技、云扩科技、达观数据,弘玑Cyclone,都在不停地为RPA发展拓宽赛道。

不管是RPA+AI、RPA+云计算,还是RPA+AI+低代码、RPA+云原生等等,其实都牢牢地踩中了金融、财税等流程“大量重复”且“规则明确”领域的痛点中。

尤其在针对企业更简单的开发、更低廉的成本、更高效的运作核心需求下,RPA商店和社区的玩法也应运而生。

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Automation Anywhere于2018年3月建立起了全球第一家关于RPA的机器人商店(Bot Store),这个网上商店类似于Apple的App Store,Bot Store也是围绕Automation Anywhere的RPA平台来创建生态系统,旨在鼓励和促进RPA机器人的发展以及快速实施和部署自动化业务流程。

以Bot Store为例,其内部构建了厂商(提供平台)、合作伙伴(提供商品)与客户(消费商品)协调统一的生态环境。

同时,为了鼓励开发者创建更加具有创造性且可重复使用的自动化程序,Automation Anywhere也在全球范围内面向广大RPA开发人员和爱好者推出了多场机器人竞赛。

作为打响RPA商店第一枪的人,Automation Anywhere打造商店也许不只是“双赢”那么简单,在那时它是把“梭哈”也安排上了:

在其所建立的生态环境中,客户可以快捷地获取所需要的RPA资源,提高自身的开发效率;合作伙伴可以通过售卖资源来增加收入,并且借助这个平台触达全球更多的客户;而厂商自己可以通过生态环境扩大其产品影响力,以及通过合作伙伴实现更大范围的扩展能力,为客户带来价值。

而且这还是一个开放的市场,未来任何人都可以在其中创建和添加自己开发的RPA应用,就好比可以在Salesforce上创建新账户或新报价、在SAP ERP中发布日记账等等。

但是业内的另一家RPA巨头UiPath也在2018年10月也建立了名为“UiPath Go”的机器人商店。UiPath的玩法是连接了自身的合作伙伴、客户和更广泛的社区成员。大家都可以在商店中访问可重复使用的组件,并对技能以及专业的服务和产品进行评价,从而加速自动化的实施过程,提高生产效率,实现全新的自动化解决方案。

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打个比方,如果说Automation Anywhere的Bot Store像“饿了么”,那么UiPath的UiPath Go则更像“大众点评”。

作为为“RPA”一词命名的Blue Prism,在RPA商店与社区的建设上自然也不会落后!在2018年11月,Blue Prism推出了自家的机器人商店Digital Exchange(DX),其合作伙伴公司基于此点,为其添加了新的智能自动化功能,这也成为Blue Prism技术联盟计划(TAP)的一部分。

这样一来,该计划通过DX和在线社区来增强和扩展传统的RPA功能,采用带头创新的方法为客户提供更适合的解决方案。Digital Exchange更像“美团”。它虽然推出的时间较晚,但其整体布局更广、使用面也更宽泛,当然想要的也就更多。

2018年,三大RPA巨头的“开店”完成,那不妨跟笔者达来深入了解一下,各大巨头推出的RPA商店中提供的“商品”主要都是为什么:

第一类:功能组件

功能组件作为原有RPA产品自动化能力的补充,在Automation Anywhere的商店中被称为Metabot,在UiPath的商店中被称为Activities。就像我们使用的Excel中的那些函数公式等,像这一类组件大多是由合作伙伴开发的,也有一部分是由原厂商开发提供的。

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第二类:适配工具组件

装一个桌子不光需要螺丝,还需要一把螺丝刀!在RPA应用过程中,有一些处理过程经常出现,如把将数字转换为字符、随机密码生成等。

所以,机器人商店也提供适配工具组件。这些小的适配工具组件实现起来并不复杂,如果应用得当,不但可以节省机器人程序的开发时间,还有助于在企业内形成统一的应用标准。

第三类:AI能力组件

由于RPA与AI技术结合得较为紧密,所以机器人商店也提供大量的AI技术组件。例如NLP、OCR的处理组件等,有的是可以本地部署的组件,有的是以云端服务的方式来提供服务的。

第四类:预定义好的自动化业务流程的“套餐”组件

自从RPA+AI这一经典组合可以以套餐的形势出售后,机器人商店除了提供实现片段化的功能组件外,还可以提供打包的自动化处理流程服务,直接带动了双方的销量。

例如财务领域的生成发票、人力资源领域的生成员工工资条、在简历中搜索匹配技能的处理流程等。

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第五类:数字化员工组件

Automation Anywhere最新的机器人商店中还存在一类非常特殊的资源,就是数字化员工。数字化员工像人类在工作中的某个角色一样,具有更广泛的能力,如思考、行动和分析等技能,能够帮助某个角色将原来的手工任务实现自动化。

数字员工一直是RPA发展的终极形态,有人认为Automation Anywhere的这个数字员工,其实与大众理解的存在偏差,它只不过是Automation Anywhere的是一种更高级、复杂的“打包”服务。

未来已来,不管你是否在意,它正真真切切地以迅雷不及掩耳之势排山倒海扑面而来。

根据麦肯锡的研究报告,全球60%的职业中至少有30%的工作可以被完全自动化。如果再考虑从事基础事务性工作的人数,最终可被自动化的部分将会非常巨大。

RPA一方面会消除员工对于繁复工作的抱怨和不满情绪,为员工拓展更多领域知识积累铺平道路。在这场新的自动化之旅中,一起对业务流程进行重新建设,激活了更多基于团队协作的灵活工作方式。一些企业正好借助这场自动化变革的契机,为团队重新设计业务流程和改善团队协作机制,使员工与机器人、员工与员工在一起更高效地工作。

而另一方面,这场自动化革命也引发了人们对于就业前景的悲观讨论。早在1930年,经济学家约翰·梅纳德·凯恩斯(John Maynard Keynes)就创造了“技术失业”的概念,代表着生产力超过了劳动力的增长。

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牛津大学教授卡尔·弗雷(Carl Frey)和迈克尔·奥斯本(Michael Osborne)于2013年在一份颇具影响力的学术论文中分析了702种不同的职业,结论是在美国约有47%的工作具有被自动化取代的高风险,19%的工作面临着中等风险。

马丁·福特(Martin Ford)在《机器人时代:技术、工作与经济的未来》一书中也谈到,“员工必须面临这样一个世界性挑战,机器将接管大部分常规的、可预测执行的任务;机器学习将接管那些非机械式的工作”。

那么到底是“一切已经写死,一切才刚刚开始”呢?

讲个看似跑题的故事!

1839年,法国画家达盖尔实验推出了银版摄影法。同年由法国美术协会和摄影协会公正,收购达盖尔的发明。

那一刻,人类通过物理光学和化学的手段将转瞬即逝的时光固定并留了下来,以手工方式描绘自然的时代结束了,通过机械和药物快速将自然转化为影像的新历史正式开始。

画家Paul Delaroche曾在达盖尔摄影术出现后发出过: "From today, painting is dead。"这样的感叹!

不过现在看起来,其实死亡的只是古典绘画,而真正的绘画一直充满活力!

画家不必再承担着以模仿和描绘客观对象为主的职责,不需要重视比例透视、解剖结构,无需考虑形体、空间和质感的逼真模仿,它甚至可以脱离"再现艺术"这一桎梏。

印象派、后印象、野兽派、立体主义、超现实主义、未来主义、达达主义、表现主义、抽象派、行动绘画、波普、照相写实、光效应艺术得以应运而生。

记录现实这一任务交给了摄影,而把绘画还给了艺术。

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现如今,绘画与摄影的关系一方面更近,一方面也各自走得更远。

笔者个人认为摄影术与绘画之间的关系就类似于物质与精神的关系、面包与爱情的关系,更类似与RPA与手工的关系,他们都会互为基础、互相滋润、互助成长。

文:达尼亚 / 数据猿

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