机器人干活,我坐一边喝茶——聊聊最近爆火的RPA

导读:看到这个标题,相信大家最想了解的,应该是“RPA”这三个神秘的字母究竟代表什么?又能干什么?我也一样。


作者:木羊同学
来源:华章计算机(hzbook_jsj)


其实恰恰相反。实际上,RPA离日常工作很近,或者干脆就是从日常工作中诞生出来的一门新技术,反而离那些金属壳的铁家伙有点远。读过RPA的书你就会知道,这是一门很新的技术,所以自然会有很多的新概念。第一个新概念,就是咋一看让人非常挠头的“数字劳动力


啥意思呢?我翻过几本RPA的书,都有一个很有趣的现象,开篇第一句话多是告诉你RPA的全称是什么,中文翻译过来叫什么。接着第二句话一定是告诉你此机器人非彼机器人,颇有点迫不及待的意思,大概连书的作者也都认为,只要看到“机器人流程自动化”这几个字,脑海里浮现的一定都是那些金属骨架的机器人。要我说,这得怪中文译名,RPA的第一个字母R,是Robotic的缩写。Robotic不是Robot,不应该简单翻译成“机器人”,这非常容易产生误导。RPA为了区别起见,专门提出了“软件机器人”(Software Robot)的概念,不过,我觉得为了推广一个新概念选择又创造另一个新概念,反倒会影响了概念的推广,其实拗口一点,把Robotic翻译成“机器人化的”也许更便于理解,想要口语一点也行,又愿意牺牲一点精准性,不妨直接就叫“无人化”。


无人化是RPA的核心思想,也是理解RPA的关键。想了解RPA,第一件要做的事就是不要被RPA这个名字唬住,以为又是哪个科研大牛搞出来的高深概念。我们也许会理所当然地以为,技术发展应当是要沿着理论提出,完善成熟,再到应用推广的这条主轴发展,譬如说深度学习,最开始就是由几个学术大牛搞起来,然后工业界才跟进做成产品推广。实际上有很多的技术,特别是解决实际问题的应用型技术,反倒是起于微末,都是从日常工作中萌芽,最开始可能只是闪念之间的创作灵感,用于解决零零碎碎的具体问题,没什么深谋远虑。慢慢的大家用了都说好,关注度也逐渐高起来了,学术界才专门跟进研究,把技术进一步地理论化和系统化,抽象成解决一类大问题的完整解决方案。


本文的主角RPA就是这类发展模式最典型的例子。RPA这个名字也许我们还不太熟悉,但一定听过“懒惰是IT技术发展的第一推动力”这句玩笑话。RPA正是“因懒而生”。很早以前程序员社区曾经流传过一个“都市传说”,说国外有位程序员小哥非常懒,甚至可以说到了登峰造极的地步。有多懒呢?凡是需要重复两遍以上的工作,他通通写脚本来完成,连冲泡咖啡这种事也专门写脚本来自动完成。结果一直写一直爽,每天的工作只有一样,就是开机运行脚本。


当时这条“新闻”流传很广,我读完深感佩服,现在回头想想,有几个技术细节好像讲不通,在写这篇文章时还专门回去查了一下,可惜无果,谨慎起见先打上“都市传说”的标签。不过,想必大家都曾有过用脚本或者其它自动化手段,来完成一些重复性的日常工作的想法,而这种想法“奔现”的产物,就是RPA


前面说到,无人化是理解RPA的关键,RPA的终极目标就是让你的日常工作像前面这条都市传说一样“无人化”:机器负责完成工作,人负责坐一边喝茶。这就是“无人化”工作。当下人是劳动力,可在无人化工作中,人是不怎么需要工作的,那谁来工作呢?前面说各类RPA的书都会提到一个新概念“数字劳动力”,现在工作的正是这位数字劳动力。


所以,简单来说,RPA就是一种可以提供数字劳动力的工具。当然了,这种大白话的解释是没法出考卷的,不过,标准答案也还在紧张制定中,《RPA:自动化流程引领数字劳动力革命》介绍说,RPA这个概念最早是由Blue Prism公司的市场总监Pat Geary提出来的,大家听了都说好,于是纷纷点赞转发,可是光有概念很容易让人误以为是PPT产品,于是大家撸起袖子,很快给了自家的定义。IEEERPA给出定义是:“RPA通过软件技术来预定义业务规则以及活动编排过程,利用一个或多个相互不关联的软件系统,协作完成一组流程、活动、交易和任务,需要在人工对异常情况进行管理后交付结果和服务”。


嗯,读完是不是觉得有点那味了?特别适合出考卷。《RPA:自动化流程引领数字劳动力革命》一书还列出了IRPAAIGartnerIDC等组织所给出的RPA定义,大家基本都认可RPA的主要特征是“模仿人类”,但侧重点又有所不同,譬如IEEE强调的是预定义规则和串接不同系统,Gartner强调的是RPA是软件而非物理机器人,而普华永道则强调的是使用者不需要专业的IT知识。存在理解上的差异很正常,新技术都是为了解决问题而诞生的,但重点解决什么问题,各家当然会有各家的理解。想知道当前各路大佬对RPA的专业理解都是什么,可以读读这本《RPA:自动化流程引领数字劳动力革命》。


读完前面的内容,大家应该就能回答RPA是什么,又能干什么的问题了。不过,没错,转折要开始了,RPA的最终目标是工作无人化,可是,这个目标显然还没达到。无人化工作听着确实理想,可是,只要你真的去尝试写脚本完成某项工作,你就会发现,脚本技术在现实环境中存在着种种局限。我们当然不会因为技术没有完全成熟而放弃发展,但同时也无法忽视现实条件给发展带来的限制,正是技术理想与现实限制的反复较量,塑造出了RPA的发展历程。根据《智能RPA实战》介绍,RPA的发展可以分为四个阶段:


第一个阶段,是批处理脚本和触发器阶段。批处理历史非常悠久,优点是好种易活,可以很方便地调用系统的各种功能,特别是定时触发服务,但缺点也很明显,写过批处理都知道,这玩意语法相当拧巴,也缺乏很多主流编程语言的基础功能,譬如异常处理,用起来很不灵活。《智能RPA实战》认为批处理还算不上RPA,但意思倒是有那个意思,所以,这个阶段应该属于RPA的胎动期。


第二个阶段,是VBA宏编程和BPM,脚本开始进入宏技术时代了。VBA比批处理要好写了不少,最重要的是多了一项新功能,宏录制功能,支持将手工操作逐一记录下来,然后反复“播放”。录制功能不仅使用简单,极大降低了自动化脚本的编写门槛,而且特别适合解决重复性工作,也成为了现代RPA的一项标配内容。


到了这个阶段,RPA已经有了个基本的雏形了,相信很多朋友都已经自发地进行了类似的尝试,我也一样,所以,第一次接触RPA时,我的感觉是很惊喜,自己在工作中偶然迸发的一点小创意,没想到居然和一套系统理论不谋而合。不过,到这个阶段显然还只是零散的脚本技术应用,远称不上整体解决方案。


第三个阶段,是RPA功能成型并投入应用。RPA真正产品化,可以作为完整的解决方案提供服务,就是从这个阶段开始的。时间是2015年,首先是UiPath等一大批业内公司相继成立,接着推出了可视化的Robots设计器。别看技术上好像没什么,这是一项大突破,以前只有谢顶程序猿才会使用的自动化脚本,现在办公室的白领社畜也可以借着可视化的Robots设计器编制自己的自动化脚本,不不,名字叫俗了,应该叫制作自己的RPA软件机器人。RPA终于从一种理念,成为一类产品。


第四个阶段,是RPA的广泛认可和智能化发展。人工智能是最近很热的话题,文章很多,而且逐渐有分成两个极端的趋势。一个极端是神话人工智能,什么东西加了人工智能就能化腐朽为神奇;另一个极端则是妖魔化人工智能,把人工智能当作外来劳动力,一旦应用就必将造成就业危机。关于人工智能,我也已经写过很多文章,核心观点就一个:不妨认为人工智能是一种“新能源”,也就是人工智能+的概念,作用就是能够给传统服务赋能。在这里,就是人工智能+RPA。可以说,有了人工智能的加持,RPA才有可能进化成为完全形态。


人工智能近年取得的大发展,为RPA一下拓展了极大的发展空间。前面我们说,RPA的发展经历有四个阶段,仔细一看其实不难发现,实际上RPA发展的主线,同样也是自动化脚本技术的进步发展。但是,传统的脚本技术是有能力天花板的,譬如说不“识字”。脚本的输入,必须是各种计算机可识别的数据,但在我们现实生活中,虽然无纸化办公提了很久,但仍然存在着大量的手写材料。这些材料现在可以通过扫描、拍照等技术很方便地数字化,但数字化不等于数据化,手写材料的电子图片仍然无法直接作为脚本的输入。想用脚本技术实现工作无人化,走到这里就碰壁了,只能换人来接手。


但现在人工智能技术带来了新的可能。刨去人工智能自带的科幻属性,单从技术的角度来看,其实就是让机器完成很多过去只有人才能完成的工作。譬如OCR技术,让机器也能够“看图识字”了,这就一下解决了前面遇到的问题,工作无人化又可以继续走下去。对OCR技术我专门写过文章介绍,感兴趣的不妨回头翻翻。


前面我们介绍了RPA技术和发展过程,对于很多人来说,RPA仍然还是非常新的概念,既然是要掀起数字劳动力革命,RPA所包含的学科领域自然非常广,不但有技术研发,还牵涉很多组织管理学的内容,譬如角色设计和流程制定等等都是RPA要解决的问题。本文的篇幅只来得及做一个最初浅的介绍,想要细读这部分内容,推荐阅读《RPA:自动化流程引领数字劳动力革命》这本书。本书由RPA三巨头之一的AA大中华区首席专家、RPA布道师写作,权威性不言而喻。当然,虽然面临着各种现实条件的限制,RPA也已经在产品化上迈出了坚实一步,不单只是一个理想化的概念,市面上已经推出了一系列商用产品。想了解RPA在产品化方面的内容,推荐《智能RPA实战》和《RPA智能机器人:实施方法和行业解决方案》这本书,两本书从实践角度介绍了RPA产品应该具备的功能,以及在项目建设和运营等方面的一些经验。我读完以后,感觉RPA离我们其实并不遥远,也许很快也和ERP一样,成为我们嘴上都快讲腻了的名词。


下次再聊。

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文章作者简介:

莫凡

网名木羊同学。娱乐向机器学习解说选手,《机器学习算法的数学解析与Python实现》作者,前沿技术发展观潮者,擅长高冷技术的“白菜化”解说,微信公众号“睡前机器学习”,个人知乎号“木羊”。

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